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Ballenas jorobadas

Cada año las Yubartas viajan desde los hemis­ferios Norte y Sur durante el invierno boreal o austral en busca de aguas cálidas para aparearse o tener sus crías.

Por Edward Ortiz

Las aguas del Pacífico panameño reúnen las condiciones perfectas para tal fin. Entre los lugares donde se pue­den avistar estos enormes cetáceos es­tán las hermosas playas y costas de las provincias de Herrera y Los Santos, tales como: el Archipiélago de las Perlas, Isla Contadora, Saboga, Coiba y las islas pari­das en el Golfo de Chiriquí.

Existe una reglamentación para el avis­tamiento responsable de estos cetáceos tales como: no nadar ni bucear con ellos; no acercarse a menos de 200 metros de una especie con cría; si se llega a dar un acer­camiento de la ballena a la embarcación apagar el motor.

CARACTERÍSTICAS DE LAS BALLENAS

La hembra es más robusta y puede lle­gar a medir hasta 19 metros; en cambio, los machos llegan a medir un promedio de 15.2 metros y alcanzan un peso de hasta 65 toneladas. Los machos también tienen aletas pectorales que miden un tercio del total de su cuerpo; estas aletas pectorales son blancas en la cara inferior y pueden ser blancas o negras en la cara superior, dependiendo de cada población. La aleta de los individuos tiende a ser blanca en las ballenas que habitan el norte del Atlántico, mientras en el norte del Pacífico con fre­cuencia es de color negro.

¿CÓMO SE COMUNICAN?

Las ballenas alcanzan la madurez sexual entre los 4 y 5 años. Esta especie es muy vocal ya que emiten una amplia variedad de sonidos que son hilados para formar juntos una larga serie de frases repetidas. Cada frase suele durar de cinco a 35 minu­tos y puede repetirse sin interrupción por varias horas. Las canciones parecen ser específicas para poblaciones separadas de ballenas cambiando ligeramente de un año a otro y pueden ser escuchadas frecuente­mente arriba de la superficie del agua.

Según algunos estudios, esta emisión de sonidos parece formar parte del ritual de apareamiento en el cual grupos de entre 2 y 20 ejemplares de machos rodean a una sola hembra. De esta forma, establecen una relación de dominación mediante una serie de saltos, golpes de las aletas pectorales y golpes verticales de la aleta caudal contra la superficie del agua, además de cargas o esquivas que conforman una rutina que puede durar varias horas en donde la cantidad de participantes fluctúa entre la llegada de nuevos pretendientes y la salida de los perdedores.

Este comportamiento también se ha observado en ausencia completa de pareja potencial por lo que podrían ser códigos de comunicación entre ellas. La temporada de apareamiento se lleva a cabo durante el verano en aguas cálidas y el periodo de gesta­ción se prolonga entre 11 y 11.5 meses.

 INMERSIÓN Y RESPIRACIÓN

La frecuencia y duración de las inmersiones varían de acuerdo a la época del año. Durante el verano, por lo general, duran me­nos de cinco minutos y raramente superan los diez minutos. En invierno, estas inmersiones duran de diez a quince minutos y se han registrado duraciones superiores a los treinta minutos.

Cuando la yubarta emerge expulsa el aire de sus pulmones en una nube de hasta tres metros en forma de coliflor. El aire caliente que proviene de los pulmones se condensa inmediatamente en contacto con el aire frío ambiental por el vapor de agua que con­tiene. La aleta dorsal, achaparrada, aparece fuera del agua des­pués de este geyser y permanece visible hasta que la aleta caudal emerge.

AVISTAMIENTO DE BALLENAS

La Fundación Marviva realiza capacitaciones a boteros loca­les en los golfos de Chiriquí y Montijo en aspectos generales respecto a la biología, ecología, identificación y comporta­miento de los cetáceos. De este modo, se promueve el avistamiento responsable de ballenas en las giras que se realizan a turistas. Muchos ex­tranjeros viajan especialmente para apreciar este espectáculo, al igual que un gran número de residentes panameños comprometidos e identificados con la conservación de nuestro medio ambiente.

BALLENATOS

Los ballenatos al nacer miden entre 4 y 5 metros de longitud pesando alrededor de 700 kilos siendo amamantados hasta por 12 meses. Sin embargo, pueden empezar a alimentarse por sí solos desde los seis meses; toman alrededor de 300 litros de leche al día con alto contenido de grasa, proteínas y lactosa, lo que constituye una alimentación bastante nutritiva.

Las crías de las ballenas jorobadas también precisan de las ca­lurosas aguas para mantener su temperatura, y de las mareas bajas para que las madres puedan enseñarles a nadar, sumergirse y respi­rar. Los ballenatos abandonan a sus madres al segundo año cuando alcanzan los 9 metros de longitud y viven entre 40 y 50 años.

¿DE QUÉ SE ALIMENTAN LAS BALLENAS?

Generalmente, se alimentan durante el verano y viven de sus reservas de grasa durante el invierno. El menú incluye cardúmenes de peces pequeños como arenques, capelin o lazón, los cuales son aturdidos por las ballenas mediante golpes al agua con sus aletas, ataques directos o utilizan el ejemplo más espectacular de colabo­ración entre mamíferos marinos conocido como red de burbujas.

Esta técnica consiste en conformar un grupo que rodea el car­dumen por debajo, formando una red de burbujas expulsando aire por sus espiráculos. Como consecuencia, el cardumen sube a la superficie a la vez que las burbujas las hacen invisibles emergien­do con la boca abierta tragándose millares de peces en un solo bocado. Las placas ranuradas en la boca del animal le permiten drenar fácilmente toda el agua tomada en la maniobra. El anillo formado por las burbujas puede tener hasta treinta metros de diá­metro y se logra mediante un trabajo en conjunto.

COINCIDENCIAS

Estudiando el cerebro de las ballenas joroba das, el Departamento de Neurociencia de la Escuela Monte Sinaí de Medicina de Nueva York descubrió un tipo de célula conocido como neurona ‘spindle’ en la corteza, en áreas similares a las que han sido vistas en seres humanos y grandes simios.

MITOS MARINOS

Los cuentos sobre monstruos y sirenas del mar pudieron haberse originado por la fuerza de las ballenas al salir del agua y por la intensidad de las notas de los sonidos que emiten.

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