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Aún quedan 18 puntos por disputar en el grueso paquete de encuentros en esta hexagonal. El hecho de que el onceno istmeño se ubique en el tercer lugar de la tabla mantiene viva la posibilidad de estar el próximo año en la Copa del Mundo.

¿Panamá llegará al mundial de Rusia 2018?

Por: Nicolás Espinosa Serrano

Panamá sueña con estar en un mundial de fútbol. Es como vestir con el último grito de la moda, así fuera horrible, o tener el más reciente éxito de Samy y Sandra Sandoval, aunque se obtuviera pirateado. Hay que estar, así de simple.

Cuando digo Panamá, no solo me refiero al fanático tradicional del balompié local, sino también, y aquí parafraseo al músico dominicano Bonny Cepeda, tanto al ‘hijo de Madam Inés como al de la vieja Mercé’.

Es por ello el masivo respaldo que ha recibido la selección istmeña de parte de la fanaticada, en los dos encuentros realizados como locales en el hexagonal de la Concacaf.

En el primero frente a México, el año pasado, se dieron cita 25 000 fanáticos, y en el segundo, ante Estados Unidos, en el mes de marzo, llegaron algo más de 21 000 espectadores.

Todo ello es porque se quiere estar en una fase final de un mundial, así es que “expertos” y “neófitos” se han dado cita en el estadio Rommel Fernández, para cumplir con su cuota de apoyo en busca de ese objetivo.

Pero, las cosas no han sido fáciles. Los resultados de estos dos últimos partidos, en marzo pasado ante Trinidad y Tobago (0-1) y frente a Estados Unidos (1-1), ubican a Panamá en el tercer lugar de la tabla, con cinco unidades, después de un triunfo y dos empates.

El hexagonal tiene a México al frente con 10 puntos, luego siguen Costa Rica (7), Panamá (5), y un poco atrás Estados Unidos (4), Honduras (4) y Trinidad y Tobago (3).

Aún quedan 18 puntos por disputar en el grueso paquete de encuentros en esta hexagonal, y el hecho de que el onceno istmeño se ubique en el tercer lugar de la tabla, mantiene la posibilidad de estar el próximo año en Rusia.

El hexagonal dará el pase directo a los tres primeros equipos y un medio cupo al cuarto, que tendrá que ir a una repesca con el quinto lugar de la región de Asia.

¿Se cuenta con los jugadores?

Hay opiniones encontradas sobre si la selección del técnico colombiano Hernán Darío “Bolillo” Gómez cuenta con los futbolistas necesarios para lograr el sueño de estar en Rusia.
Algunos afirman que las principales figuras ya están algo veteranas para este tipo de competición, y por ello no tienen los mismos reflejos de otrora, se muestran lentos y sin la capacidad física para estar los 90 minutos de juego en la cancha.

En esa “exclusiva” lista están Blas Pérez y Felipe Baloy, ambos con 36 años; Jaime Penedo y Luis Tejada, los dos con 35: y Adolfo Machado y Gabriel Gómez, con 32, la mayoría de ellos con más de dos eliminatorias a cuestas.
Otros aducen que “Bolillo” Gómez y su cuerpo técnico no han logrado amalgamar a este grupo de veteranos con los más jóvenes del seleccionado, quienes sobresalen por su velocidad, mas no por su cohesión y coordinación de juego.

En cuatro encuentros, dos de ellos como visitantes, la selección apenas ha podido anotar dos goles, lo que no habla muy bien del ataque panameño.

A un paso del sueño

Panamá estuvo a un paso de cumplir el sueño de ir a su primer mundial en las pasadas eliminatorias, cuando fue superada en la última fecha del hexagonal por Estados Unidos (3-2) jugando como local, perdiendo el medio cupo (cuarto lugar) para la repesca.

En aquella ocasión, las selecciones de Costa Rica, Honduras y Estados Unidos ya habían amarrado los pases directos, mientras que México y Panamá buscaban el “medio cupo”. El primero frente a Costa Rica y los nuestros ante la escuadra de las barras y las estrellas.

En momentos se pensó que tanto ticos como norteamericanos jugarían a media máquina tras cumplir con sus objetivos de clasificar, pero no fue así, ambas selecciones se presentaron como si del triunfo dependiera su clasificación y cumplieron con sus respectivas aficiones.

Los ticos no le dieron tregua a sus “archirrivales” mexicanos e hicieron respetar su condición de locales, obteniendo la victoria por marcador de 2 goles por 1, dejando a los panameños que coronaran su propio destino con un triunfo frente a los visitantes en el estadio Rommel Fernández.

Y casi se logra. Al término de los 90 minutos oficiales, la selección panameña ganaba el partido por 2 a 1, con tantos por los nuestros de Gabriel Torres y Luis Tejada.

Pero en los tiempos de descuento, el castillo de naipes se derrumbó, al anotarGraham Zusi y Aron Jóhannsson, en los minutos 92 y 93, resultado que llevó a Panamá a un decepcionante quinto lugar en la tabla.

Algunos hablaron de un mal manejo de la presión por parte de los futbolistas, y otros de la inexperiencia del técnico colonense Julio Dely, pero lo cierto es que en un abrir y cerrar de ojos, perdimos una ventaja y con ello, la posibilidad de ir al mundial del Brasil.

Un país en crecimiento

A Panamá se le considera como un país en pleno crecimiento, pero que no logra dar ese gran paso de estar en la última fase de un mundial.

La creciente migración que han tenido los futbolistas locales hacia el fútbol internacional no solamente les ha permitido crecer de manera individual, sino también madurar en su juego colectivo.
En el “ranking” de la FIFA, la selección de Panamá está colocada en el puesto número 53, diez puestos más arriba con el que fue calificado al culminar el mundial de Brasil en 2014.

La mejor posición con la que Panamá ha sido calificada fue en marzo de 2014, cuando fue colocada en el puesto número 29; mientras que la peor fue en la posición 140 en 1994, un año después de que la FIFA creara la mencionada clasificación.

Podría afirmarse que desde el 2010 a la fecha, casi un centenar de futbolistas han jugado en el exterior, algunos sin cumplir con las expectativas, pero en la mayoría de los casos, adquiriendo conocimiento y aportando para sus respectivos clubes.

El detalle que a muchos todavía les falta por “amarrar” es su inclusión con altas calificaciones en la selección absoluta.

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