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El rector de las reformas centenario de Narciso Garay Preciado

Por: César Del Vasto

Corre el año 1916. Es un año electoral. Termina el periodo presidencial del caudillo santeño Belisario Porras e inicia el del nuevo presidente electo, el doctor Ramón Maximiliano Valdés, que debía culminar en 1920. Ese preciso año, el talentoso abogado y diplomático Narciso Garay Díaz entrará de lleno en la política pública, ocupando distintos cargos de alta responsabilidad.

Bautizado con el nombre de Narciso Enrique Garay Preciado, su hijo, nace en la ciudad de Panamá en el mes de agosto. Concebido dentro del matrimonio con su esposa Mercedes Preciado Nadal, su infancia fue tranquila, entre los barrios de La Exposición, Bella Vista, Taboga, entre otros. Realizó sus estudios de primaria en el Colegio de La Salle Lycer Carrot, en Francia, cuando su padre ejercía como diplomático en esas tierras europeas. A su retorno a la patria, ingresó al Instituto Nacional, para culminar —a finales de los años treinta—sus estudios de secundaria, con el grado de bachiller. Posteriormente, ingresa a la Universidad de Chile, donde, en 1941, obtiene el título de licenciado de la Escuela de Derecho de la Facultad de Ciencias Jurídicas y Sociales. Su tesis se tituló El Trust anglosajón y el fideicomiso panameño.

De regreso en su tierra natal, ingresa como profesor agregado a la Universidad de Panamá, el 10 de noviembre de 1945, pasando a profesor titular el 27 de junio de 1949. Eran años de profunda confrontación, entre las fuerzas políticas gamonalistas y la derrota de las imposiciones estadounidenses a nuestro territorio. En el plano internacional, se iniciaba la Guerra Fría.

A lo interno de la Universidad, caja de resonancia de los trastornos políticos y económicos del país, dos años antes se efectuaron elecciones internas permitiéndole a Garay ser elegido decano de la Facultad de Derecho de la Universidad de Panamá, para ejercer ese cargo administrativo en el periodo comprendido de mayo de 1950 a mayo de 1959. Adoptó, entre otras medidas, la implementación del docente Manuel Cano Llopis para crear la Biblioteca Especializada de Derecho, en 1952, recibiendo donaciones de autoridades y docentes.

Garay Preciado ejercerá interinamente el cargo de decano de la rectoría en agosto de 1954, ante el fallecimiento del primer rector Octavio Méndez Pereira (1887-1954). En reemplazo del rector fallecido, será elegido en el Consejo General Universitario el doctor Jaime de la Guardia, para el periodo 1954 a 1959. Durante esos años, acogió la propuesta del docente Manuel Cano Llopis y Lino Rodríguez-Arias Bustamante para crear la Sección de Investigación Jurídica de la Facultad de Derecho y Ciencias Políticas de la Universidad de Panamá, inaugurándose con gran pompa el 25 de agosto de 1955. Es la primera unidad de investigación creada dentro de la Universidad de Panamá; su primer coordinador —ya que estaba a cargo directamente del decano— es el doctor Lino Rodríguez Arias Bustamante.

Asimismo, se suscribió, mediante un convenio con la Universidad de Tennessee, Estados Unidos, la implementación del sistema de organización de la legislación, recopilando toda la información del órgano de divulgación del Estado, la Gaceta Oficial. Se da inicio a la edición del Anuario de Derecho y las recopilaciones de la jurisprudencia nacional.

La comunidad universitaria de estudiantes, docentes y administrativos lo escogen para ejercer el cargo de rector de la primera casa de estudios, en mayo de 1959, sucediendo al doctor Jaime de la Guardia, quien fungió en esta posición administrativa de 1954 a 1959.

Garay, rector magnífico

A inicios de 1962, el rector Garay es objeto de una fuerte campaña de críticas y denuncias por parte de la Federación de Estudiantes de Panamá (FEP), “en lo ateniente a la excesiva burocracia, despilfarro de los fondos universitarios y el control casi férreo de los cursos por parte de un grupo de catedráticos”. En consecuencia, se hace manifiesta la necesidad de reestructurar íntegramente la Casa de Octavio Méndez Pereira a través del Movimiento de Reforma Universitaria.

A mediados de agosto, un grupo de docentes expidieron un manifiesto de respaldo “irrestricto” al rector Narciso Garay, quien había decretado la expulsión de los dirigentes de la UEU y de la FEP. Estos fueron responsabilizados por los actos violentos que frustraron el intento del expresidente Ernesto de la Guardia de apersonarse al Paraninfo Universitario, donde sería investido como miembro de la Academia Panameña de la Lengua, a fin de que esta entidad cultural cubriera la vacante existente desde el fallecimiento del doctor Octavio Méndez Pereira.

Sobrevinieron una serie de sucesos violentos entre los estudiantes, incluyendo la toma de la rectoría, una huelga y enfrentamientos armados, hasta desembocar en una negociación donde participaron docentes y estudiantes. Se acordó, en mayo de 1983, solicitar al gobierno aumentar las asignaciones destinadas a la institución universitaria—se logró un presupuesto no inferior al 2.5% de las Rentas Nacionales— y rebajar la matrícula de 15 a 10 balboas. También se abrieron nuevos concursos de cátedras para las reivindicaciones docentes, concernientes a monopolio de varias cátedras. Y se amplió la representación estudiantil ante el Consejo General Universitario.

La normalidad volvió al campus universitario en septiembre de 1963, al ser refrendadas estas medidas por el presidente, Roberto F. Chiari.

A la gestión del rector Garay, se deben los siguientes avances institucionales: surgimiento de la Extensión Universitaria de Veraguas (1960), creación de la extensión universitaria de Colón; creación del Centro de Investigaciones Agrícolas y el Instituto Especializado de Análisis (1961); fundación de la Escuela de Periodismo y de la Extensión Universitaria (1963); asignación de los terrenos de Divisa para actividades de la Escuela de Agronomía e Investigación Agropecuaria; creación del Bienestar Estudiantil, y del Decanato General; la expedición del Decreto Ley 16 del 11 de junio de 1963, donde se reglamenta el establecimiento y funcionamiento de universidades privadas en la República, siendo la Universidad de Panamá la gestora y reguladora de dicha ley, etc.

Lleva adelante una reforma universitaria moderada.

Es importante destacar sus palabras, en medio de las crisis afrontadas: “Es evidente que no sólo en el pasado sino que en el futuro se formularían ataques contra la Universidad, ataques que tenderán a destruir su autonomía para hacer desaparecer la libertad de cátedra y para acabar con la estabilidad académica. Tales ataques provendrán siempre de dos direcciones: de fuera de la Universidad, por una parte, como reacción de los llamados ‘políticos’ que ven en la autonomía universitaria una barrera infranqueable que les impide hincar sus garras en nuestra casa de estudios, que quieren encontrar en ésta un organismo subordinado, que quieren ver en la libertad un peligro y en el idealismo rebelde de la juventud una amenaza a su preponderancia”.

Gesta nacionalista

El 10 de enero de 1964, el Consejo General Universitario, bajo la rectoría de Narciso Garay Preciado, solicitó el rompimiento de relaciones diplomáticas con los Estados Unidos, la renuncia inmediata al tratado de 1903 y la nacionalización del Canal de Panamá como aspiración de la República que debe ser planteada “sin pérdida de tiempo”.

Este documento fue elaborado por los profesores Diógenes Arosemena, Carlos Iván Zúñiga, G. Erasmo Escobar, Ricardo Arias Calderón, Ernesto Castillero Pimentel , entre otros. La iniciativa fue aclamada.

Como preámbulo a la toma de posesión de Eduardo Flores, Portada recuerda la figura de quien emprendió una profunda reforma universitaria. En 1964, desde la Universidad de Panamá, solicitó la ruptura de relaciones con los Estados Unidos.

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